A finales de agosto de 1865, Manet viajó a Madrid para estudiar la obra de Velázquez, uno de los pintores que más admiró desde el inicio de su carrera artística. Este viaje era también consecuencia del gusto francés por lo español, reflejado ya en la exquisita colección de pintura española del rey Luis-Felipe. El Salón de 1862 otorgó a Manet una medalla por el Guitarrero o cantante español*, tema español que siguió presente en su producción de los siguientes años con obras como Mlle... Victorine con traje de torero (1862)*, Ballet español (1862)*, Lola de Valencia (1862-63), o Angelina (1864)*.

En el distinguido Gran Hotel de París, en la Puerta del Sol de Madrid, Manet conoció a Théodore Duret, fabricante y vendedor de coñac y futuro mecenas, a quien retrataría en 1868*. Juntos fueron a Toledo para ver las obras de El Greco, y con él regresó, después de diez días, a Francia. El viernes 1 de septiembre, Manet y Duret visitaron el Real Museo de Pintura y Escultura**, cuyas principales salas habían sido restauradas y reorganizadas poco antes por su director Federico de Madrazo. Allí admiró Los fusilamientos en la montaña del Príncipe Pío, titulado también El 3 de mayo en Madrid, de Goya, que le facilitaría más tarde la idea para su gran cuadro de historia contemporánea, La ejecución del Emperador Maximiliano (1867). Sin embargo, la obra de Goya que más apreció en este viaje fue La maja vestida, expuesta entonces en la Real Academia de Bellas Artes de San Fernando.

De las obras de Velázquez, la mayoría colgadas en la Galería principal del Prado, dejaron una huella especial en él Esopo y Menipo, que reinterpretó como mendigos-filósofos contemporáneos y parisinos en su serie de Filósofos (1865-67)*. También en el museo madrileño encontró la que para él era la mejor obra contemplada en su viaje: el Pablo de Valladolid. El concepto de figura vestida de negro y aislada en un espacio luminoso e indefinido lo utilizó más tarde, aplicando la técnica impresionista, en una serie de imágenes de significado universal como El pífano (1865-66)*, sus versiones del Retrato de Faure como Hamlet (1875-76)*, o La parisina (1875-76)*.

* La obra puede contemplarse en la exposición Manet en el Prado.

** Origen del actual Museo Nacional del Prado

 
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