Batalla de las Navas de Tolosa.1864. Óleo sobre lienzo. 200 x 282 cm. [P-5723]

El pintor catalán Francisco de Paula Van Halen presentó a la Exposición Nacional de Bellas Artes de 1864 un lienzo titulado Batalla de las Navas de Tolosa o de Alacab, ganada contra los moros, en las inmediaciones de Sierra Morena, por don Alfonso VIII de Castilla, ayudado de los reyes de Aragón y Navarra, el día 16 de julio. Previamente, en 1852, ya había expuesto otro lienzo de idéntica temática, que al parecer había iniciado en 1848.

El pintor obtuvo una mención honorífica por esta pintura, que en 1865 fue adquirida por el Gobierno con destino al Museo Nacional de la Trinidad. Desde 1878 está depositada en el Senado.

El cuadro ofrece una visión panorámica del escenario de la batalla, con las montañas que conforman Sierra Morena al fondo, recreadas por el pintor sin excesiva verosimilitud. En realidad parece más un cuadro de paisaje con personajes que una pintura de historia, lo cual estaría justificado por la actividad del pintor como autor de vistas de monumentos y paisajes pintorescos del país.

En el primer plano distinguimos la figura del rey Alfonso VIII de Castilla (1158-1214) montado sobre un corcel negro ricamente enjaezado y dirigiendo a las tropas. A su lado, montado en un caballo conducido por un palafrenero, marcha un personaje de barba blanca que podría ser identificado como el Arzobispo de Toledo, don Rodrigo Jiménez de Rada; con su mano derecha señala hacia lo alto, dando a entender que Dios está del lado de las tropas cristianas. Tras ellos distinguimos al rey Sancho VII el Fuerte de Navarra (1194-1234), que luce en su pecho su enseña, un águila negra explayada. Y más atrás esta el rey Pedro II de Aragón (1196-1213). Justo detrás del monarca castellano se reconocen las enseñas de las Ordenes Militares -Santiago, Calatrava…- que combatían bajo el mando de don Diego López de Haro.

En el lado derecho de la composición se encuentra la roja tienda del califa Muhámmad al-Násir -el Miramamolín de las crónicas castellanas-, de donde procede, según la leyenda, el llamado “Pendón de las Navas”, tomado como botín por el rey Alfonso VIII y depositado en el Monasterio de las Huelgas de Burgos. En realidad, parece ser que fue entregado a las Huelgas por el rey Fernando III el Santo después de tomar Jaén, Córdoba y Sevilla. El palenque del Miramamolín estaba protegido por los denominados “imesebelen”, soldados-esclavos senegaleses que estaban encadenados entre sí y al suelo formado una -teóricamente- infranqueable barrera humana. Pero las tropas castellanas encabezadas por don Alvar Núñez de Lara -que enarbolaba el pendón de Castilla- consiguieron penetrar en ese recinto y hacer huir al califa. Podemos reconocerlo en el cuadro -aunque de tamaño muy reducido- saltando sobre los citados encadenados y llevando el pendón castellano. Al fondo se ven el resto de las tiendas del campamento almohade -de color blanco- y varios grupos de jinetes cristianos que se dirigen hacia ese lugar.

En resumen, es una obra pintoresca, que responde a principios románticos un tanto anticuados ya en el momento de ejecución de esta pintura. Su autor, Francisco de Paula Van Halen, había nacido en Vich y estudió en la Academia de Bellas Artes de San Fernando. Trabajó como dibujante y grabador -especializado en vistas, monumentos y acontecimientos militares- en las principales revistas ilustradas de arte que se editaron en Madrid en la primera mitad del siglo XIX: España Pintoresca y Artística, El Museo Histórico-Español, El Museo Histórico-Universal, El Álbum Regio, Museo Militar, algunas de las cuales impulsó decididamente desde su creación. También participó con asiduidad en las exposiciones oficiales organizadas por destacadas instituciones artísticas españolas y en los últimos años de su vida -hasta su muerte en 1887- se centró en su labor como retratista de corte.

 
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