La Magdalena penitente. Antonio Canova. Mármol, 92 x 74 x 78 cm. 1808-09. San Petersburgo, State Hermitage Museum

El Hermitage es fundamentalmente una construcción del siglo XVIII y tanto su arquitectura como su decoración reflejan el espíritu optimista del Despotismo ilustrado, una paradójica mezcla del esplendor del Antiguo Régimen con políticas progresistas. El edificio combina los estilos del Barroco tardío y del Neoclasicismo y es muy significativo que albergara no solo la biblioteca de Voltaire, adquirida por Catalina la Grande tras su muerte, sino también una espléndida colección de pintura y escultura europea del siglo XVIII, que incluye dos esculturas del filósofo realizadas por Houdon (una de ellas es el busto que se muestra aquí).

En 1769 Catalina compró la colección del primer ministro de Sajonia, el conde Von Brühl. Contaba con aproximadamente un millar de dibujos, casi seiscientas pinturas y una gran cantidad de estampas. El cuadro de La Kreuzkirche en Dresde de Bernardo Bellotto, pintor de corte de la ciudad, fue originalmente un encargo del propio Von Brühl. La gran alegoría mitológica de Mengs, Perseo y Andrómeda (1778), se pintó para un cliente inglés, pero fue adquirida por la emperatriz en 1780. Catalina encargó directamente a Chardin el cuadro Los atributos de las Artes para la Academia de Bellas Artes de San Petersburgo, pero no pudo resistir la tentación de quedárselo para su propio disfrute.

El Hermitage alberga una de las mejores colecciones de escultura neoclásica del mundo, en la que destacan las estatuas y bustos del italiano Canova y del danés Thorvaldsen. La Magdalena penitente es una de las esculturas más sensuales y emocionantes del primero. El zar Alejandro posó en Varsovia en 1820 para que el segundo le realizara un busto de mármol. Según cuenta un contemporáneo, al emperador le agradó tanto, que rompió el protocolo y abrazó al artista.

 
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