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Saint Francis of Assisi and Brother Leo meditating on Death
El Greco (Domenikos Theotokopoulos) and workshop
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El Greco (Domenikos Theotokopoulos) and workshop

Candia, Crete (Greece), 1541 - Toledo (Spain), 1614

El Greco (Domenikos Theotokopoulos) See author's file

Saint Francis of Assisi and Brother Leo meditating on Death

1600 - 1614. Oil on canvas.
On display elsewhere

Sheltered in a cave, Saint Francis of Assisi kneels thoughtfully while holding a skull in his hands bearing the stigmata. The saint kneels on a sort of stone pedestal that elevates him above Brother Leo. To the right of the saint, Brother Leo is also depicted kneeling and foreshortened. He is praying while contemplating the skull, the object that centres the composition. The two monks wear the grey Franciscan habit and cover their heads with a tight hood. A spectral light surrounds the figures, in stark contrast to the chestnut background of the grotto, which opens up to the exterior in the upper left corner where a small fragment of a stormy sky can be discerned.

El Greco was undoubtedly the artist who best constructed an image of the ascetic, meditating saint. He focused on the final episodes of the Franciscan’s life, representing him with a sharp face and an emaciated body in a baggy, somewhat miserable habit. The saint is represented as such in this canvas that illustrates the retreat of Saint Francis of Assisi in 1224 on Mount La Verna in the Italian valley of Casentino. There, Saint Francis experienced episodes of stigmata and the vision of the torch. These events suit a figure that Franciscan literature tried to turn into a second Christ, as they are imitations of the Christian vigil in Gethsemane. After receiving the stigmata, the saint reflects on his approaching death. This key theme in Counter-Reformation culture is emphasised by the prominence of the skull, which becomes the very centre of the composition and relates to the recommendations of Saint Ignatius of Loyola in his ‘Spiritual Exercises’. On some occasions, it has been compared with the meditative vision of Hamlet. In any case, the meditative and hermit-like treatment of Saint Francis links it to the traditional iconography of other saints such as Saint Jerome and the Magdalene.

Ruiz Gómez, Leticia, El Greco en el Museo Nacional del Prado: catálogo razonado, Madrid, Museo Nacional del Prado, 2007, p.120-124


Technical data

Inventory number
El Greco (Domenikos Theotokopoulos) and workshop
Saint Francis of Assisi and Brother Leo meditating on Death
1600 - 1614
Height: 160.5 cm; Width: 103 cm
Museo de la Trinidad

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La presencia del Prado: episodios de una historia, Biblioteca Museu Víctor Balaguer Ediciones Lectio., 2020, pp. 82.

Other inventories +

Catálogo Museo de la Trinidad, 1865. Núm. 171.
ESCUELA TOLEDANA. / DOMINICO THEOTOCOPULI. (El Greco.) [...] 171. S. Francisco. / Lienzo. - Al. 1,60.- An. 1,03. - Fig. t. n. / Firmado / S. Francisco de rodillas, contemplando una calavera, acompañado de otro religioso de su órden.

Inv. Museo de la Trinidad, Pintura. Núm. 171.
171. / Sn de asis, arrodillado con una calavera en las manos, contemplando a un religioso de la misma orden q.e se encuentra a su derecha figs de tamaño natural y cuerpo entero / Rdo Alto 1,59 1/2; ancho 1,03 / y sin marco y Colgado en la gª pl / Nº 94 / S.P.

Catálogo Museo del Prado, 1872-1907. Núm. 2124l.

Catálogo Museo del Prado, 1985. Núm. 819.

Catálogo Museo del Prado, 1910. Núm. 819.

Inscriptions +

domenikos theotokopouli / epoie [sobre un billete o cartellino]
Front, lower right corner

T - 171
Scrap of paper. Front, lower left corner

Exhibitions +

El Greco. Arte y Oficio
08.09.2014 - 09.12.2014

El Greco in the Prado
04.12.2007 - 17.02.2008

El taller de El Greco
15.10.2007 - 06.01.2008

Obras Maestras del Museo del Prado - Tokio
05.03.2002 - 23.06.2002

Location +

Villanueva Y Geltrú - Biblioteca Museo Víctor Balaguer (Deposit)

Update date: 28-05-2022 | Registry created on 28-04-2015

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