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Mercury and Argus
Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y
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Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y

Sevilla, 1599 - Madrid, 1660

Miniatura autor

Mercury and Argus

Ca. 1659. Oil on unlined canvas, 127 x 250 cm.

Wearing his characteristic winged hat, and with a pan flute next to his left hand, Mercury stealthily approaches a shepherd he has lulled to sleep with the unlimited powers of his music. The latter is the one-hundred-eyed Argos, whom Juno appointed to watch over Io, the beautiful nymph she had turned into a cow in order to protect her from the amorous advances of he husband, Jupiter. Fully aware of her strategy, the latter sent Mercury to bypass Argos and steal her.

This episode from Ovid´s Metamorphoses was the subject of one four mythological scenes that Velázquez painted for the decoration of the Hall of Mirrors and Madrid´s Alcázar Palace. From the standpoint of protocol and representativeness, that hall was the most important of the entire palace and its impressive panoply of paintings was part of its function. Most were either portraits of Spain´s Habsburg monarchs, or mythological or biblical scenes. The other three paintings from Velázquez´s series show Apollo flaying a satyr -a work of the same dimensions, as both were intended to hang between windows- and two somewhat smaller works depicting Venus and Adonis and Psyche and Cupid, respectively. They were all lost when the Alcázar burned in 1734. The series probably dates from the late 1650s, when the Hall of Mirrors was subjected to an intense process of decorative enrichment to make it the most sumptuous possible setting for receiving the Duke of Gramont, King Louis XIV´s ambassador, who arrived to negotiate the wedding between that monarch and Philip IV´s eldest daughter, María Teresa. This was also the context for other activities by Velázquez, including the project for decorating the ceiling with the story of Pandora, which was carried out by Colonna and Mitelli.

There has been considerable speculation about the meaning of this series, and the hall´s function has even prompted some political interpretations. The paintings were joined by their mythological nature, and the larger two share an allusion to music, while the smaller pair both allude to love. The erotic subject matter was appropriate for the ceremony that was to take place in 1659, and in fact, the story of Pandora has also received a matrimonial interpretation (Aterido and Pereda 2004). Stylistically, the only surviving canvas of the four is coherent with the artist´s works from the end of his career, when he carried his tendency to dissolve forms to its maximum consequences, blurring the limits between bodies and once again demonstrating his astonishing capacity to suggest life, movement and emotions with a few extraordinarily long and accurate brushstrokes. But Velázquez did not invent this painting ex-nihilo. As has frequently been pointed out, he based it on the Roman sculptural group that represents a dying Gaul. Like The Spinners, this work had pieces added to it: a strip approximately 25 cm. in width that runs along the entire top, and another narrower one (about 10 cm wide) at the bottom (Text from Portús, J.: Fábulas de Velázquez. Mitología e Historia Sagrada en el Siglo de Oro, Museo Nacional del Prado, 2007, pp. 336-337).

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Technical data

Inventory number
Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y
Mercury and Argus
Ca. 1659
Unlined canvas
High/Height: 127 cm.; Width: 250 cm.; Height including frame: 152 cm.; Width including frame: 294 cm.; Base including the frame: 8.5 cm.
Serie del Salón de los Espejos del Alcázar de Madrid
Royal Collection (Royal Palace of El Buen Retiro, Madrid, “pinturas recogidas de las Casas Arzobispales”, 1747, n. 57; New Royal Palace, Madrid, “paso de tribuna y trascuartos”, 1772, n. 57; Royal Palace, “antecámara 2ª”, 1794, n. 57)

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Other inventories +

Inv. Felipe V, Buen Retiro, 1747. Núm. 57.
PINTURAS ENTREGADAS en dichas Casas Arzobispales a don Santiago de Bonavia [...] {11344} 57 / Otro [lienzo] de tres varas de largo y vna de alto de la fabula de Argos y Mercurio original de Velazquez en tres mil reales

Inv. Carlos III, Palacio Nuevo, 1772. Núm. 57.
Paso de Tribuna y Trascuartos [...] [12726] 57 / Vna pintura de la fabula de Argos y Mercurio de tres varas de largo y vara y media de caida original de Velazquez = En los inventarios antiguos se hallará de menos caida por que está añadido =

Inv. Testamentaría Carlos III, Palacio Nuevo, 1794. Núm. 57.
Antecámara [después de Pieza inmediata al Salon de Vaile] [...] [346] 57 / Tres varas de largo y vara y media de alto. La Fabula de Mercurio que corta la Caveza á Argos, Velazquez ... 6000

Catálogo Museo del Prado, 1854-1858. Núm. 295.

Inv. Real Museo, 1857. Núm. 295.
Velazquez / 295. Mercurio y Argos. / La celosa Juno tenía confiada a Árgos la guarda de la hermosa Io, á quien el amante Jupiter transformó en vaca. Mercurio enviado por este, adormeció á Argos con el sonido de su flauta y le cortó la cabeza. / Alto 4 pies, 6 pulg, 6 lin; ancho 8 pies, 11 pulg

Catálogo Museo del Prado, 1872-1907. Núm. 1063.

Catálogo Museo del Prado, 1910. Núm. 1175.

Catálogo Museo del Prado, 1942-1996. Núm. 1175.

Exhibitions +

Fábulas de Velázquez. Mitología e historia sagrada en el Siglo de Oro
20.11.2007 - 24.02.2008

Velázquez’s Fables. Mythology and Sacred History in the Golden Age
20.11.2007 - 24.02.2008

23.01.1990 - 31.03.1990

Location +

Room 015A (On Display)

Update date: 12-02-2016 | Registry created on 28-04-2015

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