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Sight and Smell
Brueghel the Elder, Jan (Jan 'Velvet' Brueghel); Balen, Hendrick van; Francken II, Frans
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Brueghel the Elder, Jan (Jan 'Velvet' Brueghel)
Brussels, 1568 - Antwerp, 1625
Balen, Hendrick van
Antwerp, 1575, 1632
Francken II, Frans
Antwerp, 1581 - Antwerp, 1642

Sight and Smell

Ca. 1620. Oil on canvas

This canvas and its companion, Taste, Hearing and Touch (P1404), represent the five senses embodied by female figures in palatial interiors. The sense of smell is conveyed by a woman holding flowers, while Sight contemplates herself in a mirror held by a cherub. They are located in a hall filled with paintings and sculptures, a sort of cabinet of paintings that could reflect an idealized representation of the collections of the Archduke Albert and Archduchess Isabella Clara Eugenia de Austria (1559-1621; 1566-1633), whose portraits appear on the table at the right of the composition. Sight and Smell and Taste, Hearing and Touch are faithful replicas of two works that the magistrates of Antwerp gave to Alberto and Isabella Clara Eugenia in 1618 when they governed the Southern Netherlands. The originals, lost in a fire at the Coudenberg Palace in Brussels in 1731, were doing by twelve of the leading Flemish painters of the period under the supervision of Jan Brueghel the Elder. Each artist painted different parts of the work according to his specialization. The paintings now at the Museo Nacional del Prado were documented in Madrid in the 1636 inventory of the Alcázar Palace as part of a group of works sent from Antwerp in the previous decade. The archduke and archduchess may have commissioned these works to send to Madrid, possibly so that their relatives would have copies of the originals. The authorship of the pair has generated some controversy. In 1636, the inventory of the Alcázar Palace considered them the work of Peter Paul Rubens and Esneyle, which is probably a reference to the Antwerp still-life painter Frans Snyders (1579-1657). From the eighteenth century to the mid-twentieth, they were listed as originals by Brueghel, and later, other artists were mentioned as possible collaborators. Thus, it became clear that the replicas, like the originals, had been painted by various Antwerp artists. A visual analysis of this work and its companion does not, however, reflect the hand of all the artists involved in the original commission. In the case of Sight and Smell, the paintings and sculptures in the background gallery are recognizably in the style of Frans Francken II, which is characterized by stylized figures and poses and a preference for depictions in cotrapposto. Franken is also the author of some of the paintings depicted as hanging on the walls, such as The Healing of the Blind Man (upper right). The allegorical figures, with rounded faces, jutting chins, and voluminous forms, recall the style of Hendrik van Balen, a specialist in small-format works, while the landscapes hanging in the foreground recall the styles of Jan Wildens (1585/86-1653) and Joos de Momper (1564-1635). The involvement of Jan Brueghel the Elder has also been debated, but is suggested in some details of both works as well as in the overall and original composition. Here, the flowers on the left and the objects on the tables seem to be by his hand. The works hanging on the walls of Sight and Smell reflect the thematic variety of painting from Antwerp. Some are mythological images of female nudes, including a small bacchanal located on the left side of the hallway, and The Judgment of Paris, displayed prominently in the upper row of paintings in the foreground. The Spanish Catholic Church was opposed to this type of image, which it considered lascivious and sinful. As the Carmelite Jesús José María (1575-1629) wrote in his Primera Parte de las excelencias de la virtud de la castidad (First Part of the Excellent Aspects of the Virtue of Chastity) in 1601, The antechambers and galleries of the princes are already filled with this filth. Nevertheless, the monarchs and other noblemen collected them in abundance. One of the paintings of nudes depicted as hanging along the corridor (just below the chandelier), Vulcan Surprising Venus and Mars, attracts attention due to the curtain that partially covers it. The presence of such curtains was customary for various reasons, such as protecting artworks from light or emphasizing important works in a collection, but in some cases, they were used to cover unseemly paintings containing nudes. Thus, in the 1617 inventory of the property of Isabel de Vega (d. 1617), a curtain covered a Birth of Venus by Rubens, and in 1653 at the Buen Retiro Palace, a curtain was ordered to mask a painting of discord ... because the three goddesses are overly naked (Text drawn from Suárez Blanco, A.: Splendor, Myth, and Vision. Nudes from the Prado, 2016, pp. 92-97).


Technical data

Related artworks

Taste, Hearing and Touch
Oil on unlined canvas, Ca. 1620
Inventory number
Brueghel the Elder, Jan (Jan 'Velvet' Brueghel); Balen, Hendrick van; Francken II, Frans
Sight and Smell
Ca. 1620
Height: 176 cm.; Width: 264 cm.
Torre de la Reina. Alcázar
Royal Collection (Alcázar Palace, Madrid, Large Room before his Majesty’s Bedroom where He dines in the Lower Summer Quarters ("Pieça grande ante de el dormitorio de su magd. que es donde cena en el quarto bajo de verano"), 1636; El Pardo Palace, Madrid, 1674, nos. 73-74; El Pardo Palace, Portrait Gallery, 1701, n. 120; El Pardo Palace, Seventh Room, 1747, n. 58; New Royal Palace, Madrid, Gallery Hall and Back Rooms ("paso de tribuna y trascuartos"), 1772, n. 916; New Royal Palace, "pieza de trucos", 1794, n. 916; New Royal Palace, "pieza de trucos", 1814-1818, n. 916; Museo Real de Pinturas a la muerte de Fernando VII, Madrid, Gallery n. 2, Flemish School, 1834, n. 402).

Bibliography +

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El arte en la corte de los archiduques Alberto de Austria e Isabel Clara Eugenia (1598-1633): un reino imaginado, Catálogo de la exposición celebrada en Madrid, Salas de exposiciónes del Palacio Real, Sociedad Estatal para la Conmemoración de los Centenarios de Felipe II y Carlos V, Madrid, 1999, pp. 186-189.

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Pérez Preciado, José Juan, 'Reyes Gobernadores, Nobles, Funcionarios y Artistas. La incesante llegada de obas de arte a España desde los Paises Bajos en el s.XVII', Aragón y Flandes. Un encuentro artístico (siglos XV-XVII), Universidad de Zaragoza, Zaragoza, 2015, pp. 132-142 [133].

Suárez Blanco, A, 'J. Brueghel the Elder, F. Franken II, H. van Balen, J. Brueghel the Younger. Sight and Smell'' En:, Splendor, Myth, and Vision : Nudes from the Prado, Clark Art Institute ; Museo Nacional del Prado,, 2016, pp. 92-97 n.7.

Burke, Jill, 'The European Nude 1400-1650' En:, Splendor, Myth, and Vision : Nudes from the Prado, Clark Art Institute ; Museo Nacional del Prado,, 2016, pp. 16-49 [29].

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Portús Pérez, Javier, Velázquez and the Celebration of Painting: The Golden Age in the Museo del Prado, The Yomiuri Shimbun: The National Museum of Western Art, Tokio, 2018, pp. n.13.

Other inventories +

Inv. Felipe IV, Alcázar de Madrid, 1636. Núm. s.n..
Pieça grande antes de el dormitorio de su magd. que es donde cena en el quarto bajo de verano [...] {2765-2766} Otros dos lienços mas largos que los quadrados con molduras de lo mismo que en ambos estan pintados los cinco sentidos que las figuras son de Rubenes y las demas cosas pertenecientes a los sentidos son de mano de Esneyle y en vno esta sentada la uista mirandose a vn espejo y al otro lado el olfato que le presenta vn angelico uarias flores y vna ymagen del nacimiento de nuestro señor con la gloria encima= [...]Estas ueinte y cinco pinturas dichas en esta pieca son las que le trajeron de flandes a la Reina nra. Sa y estaban colgadas en la torre nueua de su quarto alto y su magd. el Rei nro Sr. las mando poner aqui.

Inv. Felipe IV, El Pardo, 1674. Núm. 73 y 74.
Dos de los sentidos

Inv. Testamentaría Carlos II, El Pardo, 1701-1703. Núm. 120.
Sala de los Rettratos [...] {7266} Un Quadro grande en que hay diferentes quadros pinttados y en medio uno del nacimiento de Nuestro Señor y vn globo en vn rincon vna imagen de Nuestra Señora con el niño en los brazos guarnecido de muchas flores con marco dorado y negro tasado en dieciocho mill reales = en la pieza septima a los numeros 120 y 58.

Inv. Felipe V, El Pardo, 1747. Núm. 58.
Pieza septima [...] [Numeraz antigua=] Numrºs 120 / 124 / [Numerazºn moderna=] y 58 / y 59 / Dos pinturas quasi yguales, la una con diferentes quadros pintados en êlla uno del Nacimiento, ymitando en todos el estilo de ótros Pintores, y la ótra una muger comiendo, con un áparador y muchas áues, perspectiva y Ynstrumentos musicos, ôriginal flamenco con sus marcos negros y dorados ... 27000

Inv. Carlos III, Palacio Nuevo, 1772. Núm. 916.
Paso de Tribuna y Trascuartos / {12695-12696} 917 - 916 / Pardo = Dos [pinturas] iguales la vna con vna mesa y diferentes cubiertos dos mugeres y vn hombre tocando vna cítara y dos chicos y la otra con vna mesa redonda donde hay tambien otras dos mugeres varias flores y todo el guarnecido de pinturas pequeñas de tres varas de largo y algo mas de dos de caida originales de Brugul

Inv. Testamentaría Carlos III, Palacio Nuevo, 1794. Núm. 916.
Pieza de Trucos [...] {46} 916 y 917 Dos [quadros] de tres varas de largo y dos de alto: El primero representa una Almoneda de Pinturas con dos mugeres recostadas sobre una mesa, en que hay varias joyas: y el segundo varias personas à una mesa, al lado opuesto un aparador y varios Criados: mana. de Brugul, á doce mil reales cada uno: hacen 24.000

Inv. Fernando VII, Palacio Nuevo, 1814-1818. Núm. 916.
Pieza de Trucos [...] {21185-21186} 916 y 917 / Tres varas largo dos de alto una almoneda de pinturas = varias personas a una mesa al lado opuesto un aparador = manera de Brugul

Museo Real de Pinturas a la muerte de Fernando VII, 1834. Núm. 402.
Salon 2º Escuela Flamenca [...] Cuatro ciento dos. Las Ciencias y las Artes. J. Brueghel. Lº

Catálogo Museo del Prado, 1854-1858. Núm. 1362.

Inv. Real Museo, 1857. Núm. 1361.
J. Brueghel. / 1361. Las ciencias y las artes. / Aquellas figuradas en una matrona que tiene en la mano un cartón o tabla de medallas y contempla un espejo que le presenta un genio. Estas en otra, que tomando de un canastillo ofrecido por otro genio las flores mas olorosas, teje de ellas una guirnalda. / El fondo representa una galeria adornada con objetos de artes y de ciencias, como estatuas, libros y cuadros. / Figuras de la escuela de Rubens. / Alto 6 pies, 3 pulg; ancho 9 pies, 5 pulg.

Catálogo Museo del Prado, 1873-1907. Núm. 1237.

Catálogo Museo del Prado, 1873-1907. Núm. 1346.

Exhibitions +

Velázquez and the Celebration of Painting: the Golden Age in the Museo del Prado
13.06.2018 - 14.10.2018

Velázquez and the Celebration of Painting: the Golden Age in the Museo del Prado
13.06.2018 - 14.10.2018

Velázquez and the Celebration of Painting: the Golden Age in the Museo del Prado
24.02.2018 - 27.05.2018

Velázquez and the Celebration of Painting: the Golden Age in the Museo del Prado
20.02.2018 - 27.05.2018

Splendor, Myth and Vision: Nudes from the Prado
Williamstown MA
12.06.2016 - 10.10.2016

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
Santa Cruz de Tenerife
15.10.2015 - 16.01.2016

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
12.06.2015 - 20.09.2015

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
04.02.2015 - 17.05.2015

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
17.09.2014 - 04.01.2015

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
14.02.2014 - 20.07.2014

Los objetos hablan. Colecciones del Museo del Prado
23.10.2013 - 19.01.2014

Brillos en bronce. Colecciones de los reyes
12.11.2009 - 24.01.2010

El Gran Taller. Le grand atelier
03.10.2007 - 20.02.2008

El arte en la corte de los archiduques Alberto e Isabel Clara Eugenia (1598-1633). Un reino imaginario
02.12.1999 - 27.02.2000

Una corte europea en Bruselas. Alberto e isabel Clara Eugenia, 1558-1621
16.09.1998 - 17.01.1999

Breuguel & Breuguel
16.08.1997 - 16.11.1997

I cinque sensi nell´arte. Imagini del sentire
21.09.1996 - 15.02.1997

Die antwerpener malerschule 1550-1650 (La Escuela de Amberes 1550-1650)
01.04.1993 - 20.06.1993

Die antwerpener malerschule 1550-1650 (La Escuela de Amberes 1550-1650)
19.12.1992 - 07.03.1993

Die antwerpener malerschule 1550-1650 (La Escuela de Amberes 1550-1650)
04.09.1992 - 22.11.1992

Rubens (1577-1640)
10.09.1990 - 28.10.1990

Rubens (1577-1640)
12.06.1990 - 26.08.1990

Rubens (1577-1640)
25.03.1990 - 31.05.1990

El espejo y el doble
24.06.1987 - 11.10.1987

Displayed objects +



Optical object: Lupa colocada sobre una lujosa montura, situada entre la figura femenina que simboliza el sentido de la vista y el espejo que refleja su cara.





Mirror, table: Espejo rectangular, pequeño y sencillo, encuadrado en un marco de color negro Los primeros espejos de vidrio no empezaron a fabricarse de manera regular hasta principios del siglo XIV en las factorías venecianas. Desde allí se extendió rápidamente a otros países productores de vidrio.


Telescope: Telescopio sostenido por un pie dorado


Orb / Sphere

Instruments, Astronomy


Flower Arrangement


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