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Dance of Mythological Figures and Villagers
Rubens, Peter Paul
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Rubens, Peter Paul

Siegen, Westphalia (Germany), 1577 - Antwerp (Belgium), 1640

Rubens, Peter Paul See author's file

Dance of Mythological Figures and Villagers

1630 - 1635. Oil on panel.
Room 078

A group of figures dance to the tune of a flute played by a man perched on an oak tree, and to the bells that some dancers have attached to their lower legs. The scene evokes the dances that are part of Ancient Greek history and myths and the tradition that followed - the book Hypnerotomachia Poliphili includes a description and a woodcut of a similar dance. The painting also evokes the arcadian settings of pastoral lyric and drama inspired by Theocritus’s Idylls. In that tradition, and in Rubens’s interpretation of it in numerous paintings, the countryside is considered as an ideal place of plenitude, romance, and sexual fantasy for men. The setting is enlivened by the handling of brown, green, and blue paint. The texture builds on the panel support defining the folds of draperies, head buns and ornaments, and the areas where the light hits the trees. In the middle distance is a farm building with a Palladian motif of arch and lintel - if we were to take this literally, we would place the scene in the Veneto. Rubens favoured this style of sixteenth-century Italian architecture, as witnessed by his designs for his own palatial house and garden in Antwerp.

The dancing figures move their limbs and contort their bodies, an expression of the passionate feelings involved in dancing as it is described in Greek literature. Two dogs positioned as mirror images of each other emphasise the circular movement, and the flowing draperies also contribute to the sense of motion. Many of the figures seem concentrated on the mechanics of the complicated dance, as they try not to lose the hands of the others. In the centre foreground, one of the women appears to be upset by the proximity between a woman with a bare breast and a large bearded man with an ivy wreath; his lascivious attitude is intimidating. To the right another couple come close to kissing. Dionysius, ressed in his tiger skin and crowned with a wreath of leaves, looks back apparently pleased by what he sees.

Only the young Dionysius is clad in attributes that allow us to identify him; the exotic tiger skin alludes to his exploits in the Orient. The epic poem Dionysiaca by Nonnos is full of references to such animals. It also mentions a dance that was part of a celebration of Dionysius’s conquest of India: "The foot-soldiers of Bromios danced round with their oxhides and mimicked the pattern of the shieldbearing Corybants, wildly circling in the quick dance under arms". This is not to imply that Rubens is depicting that specific dance, but a reminder of the very frequent descriptions of such activity in Ancient Greek texts, including whirlwind-like ones similar to the one Rubens painted. The most famous is perhaps one of the scenes that Hephaestus designed on the shield he made for Achilles, as described by Homer in the Iliad: "And young men were whirling in the dance, and with them flutes and lyres sounded continually".

Other than Dionysius, the identity of the figures in this painting is ambiguous. I see them as timeless, generic characters inspired by ancient texts. The flute player takes on the role of Pan, the sex driven, pipe playing shepherd god, but he has no animal features. The other dancers bring to my mind the satyrs, frequent companions of Dionysius (but none bear their animal features). Silenus usually formed part of Dionysius’s train as well; perhaps he inspired the large bearded man between the two women in blue in the foreground.

Some women wear high end outfit and sandals, others are barefoot and seem more peasant like. In fact, none of the figures in the scene dress the way high class or countrywomen did during Rubens’s time (as they are shown in his own paintings and in those by Jan Brueghel, David Teniers, or other roughly contemporary Flemish artists). Necks, breasts, and shoulders are more exposed here than they would have been in contemporary society and their uncovered hair and bare feet are also evocative of a different time and place. What the women dancers resemble is a host of timeless allegorical and mythological female figures painted by Rubens throughout his life. They also remind me of some of the bacchantes and nymphs that Titian painted in his Bachanals, following descriptions by Philostratus the Elder - dancing was a favourite activity of both types of creatures, which had the form of beautiful women (Vergara, Alejandro, in Mythological Passions, Museo Nacional del Prado, 2021, pp. 110-113).


Technical data

Inventory number
Rubens, Peter Paul
Dance of Mythological Figures and Villagers
1630 - 1635
Height: 73 cm; Width: 106 cm
Royal Collection (Real Alcázar, Madrid, Pieza Larga, 1666, s.n.; Real Alcázar, Pieza larga de las Bobedas, 1686, s.n.; Real Alcázar; Pieza larga de las Bobedas, 1701-1703, nº357; Real Alcázar, Pinturas que se encontraron en las Bobedas, 1734, nº430; Palacio del Buen Retiro, Madrid, Pinturas entregadas en dhas. Casas Arzobispales, 1747, nº430; Palacio Nuevo, Madrid, Quarto del infante Don Xavier, 1772, nº430; Palacio Nuevo, Habitacion del señor infante Don Carlos, 1814-1818, s.n.; Museo Real de Pinturas a la muerte de Fernando VII, Madrid, Salón 2º Escuela Flamenca, 1834, nº415)

Bibliography +

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Vergara, Alejandro, 'Comentario ', En: Pasiones mitológicas, Museo Nacional del Prado, Madrid, 2021, pp. 110-113 nº10.

Other inventories +

Inv. Real Museo, 1857. Núm. 1373.
Rubens. / 1373. Danza de aldeanos. / Al son de una flauta que toca un muchacho subido en un árbol, están danzando en un sitio frondoso varios jóvenes de ambos sexos, dados de las manos o asidos por medio de pañuelos. (tabla.) / Alto 2 pies, 7 pulg, 6 lin; ancho 3 pies, 7 pulg, 6 lin.

Catálogo Museo del Prado, 1873-1907. Núm. 1612.
1612.-(1373-M.)-Danza de lugareños.-En una pradera, sombreada á trechos por copudos árboles, bailan aldeanos de ambos sexos, formando una rueda, la cual pasa por debajo de los pañuelos que tienen cogidos por las puntas dos mujeres y dos hombres asidos de las manos. / Col. de Carlos II, R. Alc. y Pal. de Madrid.-F.L. / Alto 0,73; ancho 1,01.-T.

Inv. Testamentaría Carlos II, Alcázar de Madrid, 1701-1703. Núm. 357.
Pieza larga de las bobedas [...] 357 / Yttem Una pinttura en tabla de Vara y quartta de largo y tres quarttas de altto que es Vn Vaile de Villanos flamenco de mano de Rubenes con marco negro tasado en doscienttos y Cinquenta doblones....250

Museo Real de Pinturas a la muerte de Fernando VII, 1834. Núm. 415.
SALÓN 2º ESCUELA FLAMENCA. Cuatro cientos quince. Danza de paisanos Rubens Tª 40.240

Inv. Felipe V, Buen Retiro, 1747. Núm. 430.
Pinturas entregadas en dhas. Casas Arzobispales a Dn Santiago de Bonabia [...] 430 / Vna tabla de Vara y ttercia de largo y Vara de ancho de vna Bambochada ô, conttradanza origl de Rubenes en seis mil rrs.

Inv. Alcázar, Madrid, 1734. Núm. 430.
[...] las que se encontraron en las bobedas [...] 430 / Vna tabla de vara y tercia de largo y vara de alto con marco negro de una bambochada o contradanza original de Rubenes

Inv. Carlos III, Palacio Nuevo, 1772. Núm. 430.
Quarto del Infante Don Xavier [...] 430 / Otra que expresa vn baile de flamencos y flamencas en tabla de vara y quarta de largo y vna de caida original de Rubenes

Inv. Felipe IV, Alcázar de Madrid, 1666. Núm. s.n..
PIEÇA LARGA [...] {258} Otra pintura en tabla, de bara y quarta de largo y tres quartas de alto, un baile de billanos flamencos, de mano de Rubenes, en ciento y zinquenta ducados de plata… 1.650

Inv. Felipe IV, Alcázar de Madrid, 1686. Núm. s.n..
Pieza larga de las bóvedas [...] (663) Una Pintura en tabla de vara y quarta de largo y tres quartas de alto que es vn Vaile de Villanos flamencos de mano de Rubenes.

Inv. Fernando VII, Palacio Nuevo, 1814-1818. Núm. s.n..
Habitacion del Señor Infante don Carlos [...] {21814} vara y tercia de alto vara alto = Baile entre varias figuras = Rubens

Inscriptions +

Inscribed in orange. Front, lower left corner

Exhibitions +

Mythological Passions: Tiziano, Veronese, Allori, Rubens, Ribera, Poussin, Van Dyck, Velázquez
02.03.2021 - 04.07.2021

Goya in Madrid
28.11.2014 - 03.05.2015

05.11.2010 - 23.01.2011

Location +

Room 078 (On Display)


Displayed objects +

Rattle: Este tipo de sonajas que portan varios danzantes masculinos, en forma de brazaletes o, como en este caso, sujetos a la pierna u otras partes del cuerpo, son elementos propios de danzas rituales y ancestrales.

Shawm: Tubo de madera ligeramente cónico con una llave protegida por una fontanella. No se ve más que un agujero digital, pero en general solían tener siete frontales y uno posterior. No se distingue la embocadura, y se ha pintado la hinchazón de las mejillas del intérprete, que en este instrumento debía hacer fuerte presión para la insuflación de aire. Está tocando con la mano izquierda próxima a la embocadura y la derecha próxima al final. La posición de las manos es correcta: sujeta el instrumento con el pulgar de la mano izquierda, cuyo extremo se ve tras pasar por debajo del tubo. Con esa mano tapa los agujeros digitales con los dedos tercero, cuarto y quinto, mientras el segundo (índice) permanece levantado. La mano derecha está apoyada en la fontanella (lo que no parece lógico) y parece que usa los dedos tercero y cuarto mientras que el segundo y quinto están levantados. Antecedente del oboe y muy usado en Europa en el siglo XVII en la música al aire libre y en danzas.
En esta época se tocaba indistintamente con la mano derecha arriba y la izquierda abajo o viceversa. Los movimientos de los dedos evocan una música vivaz, como la danza que se ejecuta con este instrumento que se mecla con los sonidos de los cascabeles en las tobilleras.

Update date: 03-02-2022 | Registry created on 28-04-2015

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