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Hercules diverting the Course of the River Alpheus
Zurbarán, Francisco de
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Zurbarán, Francisco de

Fuente de Cantos, Badajoz (Spain), 1598 - Madrid (Spain), 1664

Zurbarán, Francisco de See author's file

Hercules diverting the Course of the River Alpheus

1634. Oil on canvas.
Room 009A

Hercules looks at the viewer from the left side of the composition, cheerful after having rerouted the Alpheus river in response to a challenge by Augeas, King of Elis. The description of this episode in Charles II’s will as the cleaning of the Augean stables refers to what Pérez de Moya defined as stables where three thousand oxen slept, and very full of manure. As they had never been cleaned, they were contaminating the entire region and interfering with the husbandry of livestock there. Hercules promised to clean them in a single day in return for Augeas’ offer of the tenth part of the herd. The hero’s success reflects a clever use of his considerable strength, but it went unrewarded, as the king maintained that he barely had to work to clean those stables, because only a fool rewards the efforts and strength of the body, rather than those of the spirit. In the context of the Spanish iconography at the Hall of Realms, this story has been interpreted as an allusion to a powerful and victorious ruler who frees his country. As Juan Miguel Serrera put it: the manure in the Augean stables should be seen as a representation of the evils that beset Spain, whose eradication depended on its powerful yet magnanimous rulers. For Brown and Elliot, it could allude to the act of freeing the world of discord. This canvas is considered one of the finest of the series. Its composition is certainly well resolved, with Hercules at one side, in a foreshortened presentation emphasized by lighting from the lower left corner. Serrera considers his position rather forced, but understandable in terms of the height at which the canvas must have hung in that hall, which would have corrected its anatomical exaggeration. In any case, it seems clear that Zurbarán’s conception of the hero’s figure was less than idealized, given his bulging belly and markedly wrinkled face -thus, a Hercules Hispanicus, with an ironic and somewhat skeptical expression. His posture seems to draw on a print of Hercules by Schelte à Bolswert that appears in Girard Thibault’s 1628 book, L’Académie de l’espée. This was first noticed by Benito Navarrete, who called the conception of its landscape of boulders and water a cavernous setting with an almost romantic mood. Serrera pointed out that the river was rendered in a similar manner to the one appearing in the Saint Anthony Abbot that Zurbarán painted for the Barefoot Sisters of Mercy in Seville (now at a private collection in Barcelona). It also resembles the river in the Saint John the Baptist’s Vision (Barcelona, private collection), and all three were painted around the same time.

Ruiz Gómez, Leticia, En El Palacio del Rey Planeta, Úbeda de los Cobos, A. (ed), Madrid, Museo Nacional del Prado, 2005, p.153


Technical data

Inventory number
Zurbarán, Francisco de
Hercules diverting the Course of the River Alpheus
Height: 133 cm; Width: 153 cm
Serie Trabajos de Hércules, Salón de Reinos, Palacio del Buen Retiro
Royal Collection (Buen Retiro Palace, Madrid, 1701, no. 259; Buen Retiro Palace, 1794, no. 530)

Bibliography +

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Other inventories +

Inv. Testamentaría Carlos II, Buen Retiro, 1701-1703. Núm. [259].
[259] Ottra [pintura] del mismo tamaño [siete cuartas de largo y vara y media de alto] marco [dorado] y auttor [] quando Hercules limpio las Cauallerizas del Rey evristeo tasada en Veintte y Çinco doblones ... 1500

Catálogo Museo del Prado, 1872-1907. Núm. 1129.

Catálogo Museo del Prado, 1910. Núm. 1248.

Catálogo Museo del Prado, 1942-1996. Núm. 1248.

Inv. Real Museo, 1857. Núm. 325.
Zurbarán. / 325. Hércules deteniendo el curso del río Alfeo. / Alto 4 pies, 9 pulg; ancho 5 pies, 6 pulg.

Catálogo Museo del Prado, 1854-1858. Núm. 325.

Inv. Testamentaría Carlos III, Buen Retiro, 1794. Núm. 530.
Otra [pintura], igual á las anteriores [Escuela de Lanfranco ... de 7 quartas de largo y vara y media de alto] quando Herculles limpió las Caballerizas del Rey Vristeo...1000

Exhibitions +

Francisco de Zurbarán
10.10.2015 - 31.01.2016

Francisco de Zurbarán. Una nueva mirada
09.06.2015 - 13.09.2015

Barroco Intenso. De Cattelan a Zurbarán - Manifiestos de la precariedad vital
18.06.2013 - 06.10.2013

Riotous Baroque. From Cattelan to Zurbaran - Tributes to Precarious Vitality
01.06.2012 - 02.09.2012

La cultura del agua en la pintura andaluza
24.05.2007 - 22.07.2007

La cultura del agua en la pintura andaluza
22.03.2007 - 13.05.2007

El palacio del Rey Planeta. Felipe IV y el Buen Retiro
06.07.2005 - 30.10.2005

Cinco Siglos de Arte Español
05.10.1987 - 05.01.1988

Location +

Room 009A (On Display)

Update date: 02-10-2022 | Registry created on 28-04-2015

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