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The Buffoon Juan de Austria
Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y
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Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y

Sevilla (Spain), 1599 - Madrid (Spain), 1660

Velázquez, Diego Rodríguez de Silva y See author's file

The Buffoon Juan de Austria

1632. Oil on canvas.
Room 015

The sitter`s elaborate dress, the baton of command he holds in his right hand and the sword on which his left hand rest all indicate that he is a military figure. The military context in further suggested by the naval battle depicted in the background and the weapons, ammunition and pieces of armour on the floor. For many years this portrait was in fact thought to depict a military officer until 1872 when Pedro de Madrazo drew attention to an entry in the 1700 inventory of the Buen Retiro palace in Madrid, which refers to the portrait of a buffoon called don Juan de Austria with various cuirasses.

The buffoon Don don Juan de Austria took his name from that of Phillip II`s illegitimate son, the hero of the battle of Lepanto (1545-1578), whose memory was very much alive at the Spanish court where every October the naval festival of don Juan de Austria was held (Fradejas 1979, 140). While doubts have been cast on whether this was really this sitter`s name, it was not unheard of to baptize children with names of this type. In 1657, for example, a Moor was murdered who bore this name in honour of his patron.

This buffoon is documented in the service of the court from 1624. In 1632 he was given a suit of clothes similar to the one seen here, providing an approximate date for Velázquez`s portrait. This would make it one of the first occasions on which the artist tried out the type of rapid, confident and summary pictorial handling that would characterize the last decades of his career. The remarkably synthetic manner of painting the background notably reflects Velázquez`s knowledge of Titian.

This portrait is associated with that of The Buffoon Cristóbal de Castañeda y Pernia (Museo del Prado, P01199), which is referred to alongside it in the Buen Retiro inventory and is of a similar size. That buffoon is depicted as Barbarroja (Redbeard), the feared Ottoman admiral, thus establishing an interaction between the two portraits based on the contrast between the Christian hero and the Muslim. There is also a play of associations involving the contrast between the buffoon Don Juan de Austria`s name, the military context and the timidity of both his body language and his expression, as he peers shyly out at the viewer. Barbarroja in his vivid red tunic appears fierce and aggressive next to him.

This transformation of court buffoons into military figures firstly reflects the nature of Velázquez`s himself as a painter who liked to play with paradoxes and who was capable of depicting Mars (Museo del Prado, P01208) as a melancholy warrior rather than a victorious general. This practice also relates to court culture of the day, which showed a marked preference for conceptual games and for reflecting on the boundaries between appearance and reality, which Velázquez himself emphasized in his compositions. The military guise of these sitters does not just reflect a personal decision of the artist but can also be explained in relation to the expectations generated by buffoons at court, where they were made use of for a wide variety of spectacles and forms of amusement. After the Dutch ambassador Lodewijck Huygens visited Philip IV`s illegitimate son Juan de Austria in Pinto in 1660, he wrote that during the meal, two buffoons played at war (Huygens 2010, p. 199) (Text from Portús, J.: Velázquez, Kunsthistorisches Museum, Wien, 2014, pp. 309-310).


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Royal Collection (Palacio del Buen Retiro, Madrid, 1701, s.n.; Palacio Real Nuevo, Madrid, antecámara de la serenísima infanta, 1772, nº 611; Palacio Real Nuevo, Madrid, cuarto del príncipe, 1794, nº 611; Palacio Real, Madrid, cuarto del príncipe-cámara, 1814-1818, nº 611; Real Academia de BBAA de San Fernando, Madrid, 1816-1827).

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